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Une couleur, une pierre... Bleu... Tout sur le Saphir

Un peu de gemmologie...
Le saphir est une pierre précieuse, transparente à translucide, qui appartient à la famille des Corindons, tout comme son frère le rubis (il existe quatre pierres précieuses : le diamant, l'émeraude, et les deux corindons, le saphir et le rubis). C'est une pierre très dure (son indice de dureté est de 9 sur l'échelle de Mohs, contre 7 pour l'améthyste et la citrine par exemple) et très dense, donc très solide (on dit " inaltérable "). On le recueille dans la nature (dans des alluvions, c'est-à-dire des dépôts transportés par des cours d'eau) sous sa forme originelle.

Si le bleu est la couleur la plus connue du saphir, il peut en fait prendre toutes les teintes, sauf le rouge (quand un corindon est rouge... c'est un rubis !). Jaune, rose, orange, violet et même incolore, les possibilités sont infinies... La couleur dépend de la concentration en fer et en titane dans le minéral. On appelle souvent " fantaisie " les saphirs qui ne sont pas bleus (même si certains ont beaucoup de valeur, notamment quand la teinte est vive !).
Il est vrai que le bleu est sans doute sa teinte la plus riche : il existe dans une grande variété de nuances, du bleu très clair au bleu nuit, en passant par le turquoise et des bleus violacés.
Le nom saphir vient d'ailleurs du grec sapheiros qui veut dire " bleu " ! Jusqu'au 19ème siècle on appelait facilement " saphir " toutes les pierres bleues... L'autre étymologie possible du nom est l'hébreu "sappir" qui signifie " la chose la plus belle ". Bref, le saphir est une très belle pierre, souvent bleue...

Comme pour les autres gemmes, la valeur du saphir dépend de sa pureté (des inclusions visibles ou un voile coloré réduisent la valeur) et de l'intensité de sa couleur : elle doit être vive et soutenue, ni trop pâle, ni trop foncée. Depuis une vingtaine d'années, on chauffe presque systématiquement les pierres pour améliorer leur couleur et leur transparence (on estime que 90% des saphirs présents sur le marché on été chauffés).

Les saphirs birmans sont particulièrement connus pour leur couleur riche et soutenue. A la lumière artificielle, ils s'assombrissent jusqu'à devenir presque noirs. Les saphirs du Cachemire, rares et chers, et généralement de grande qualité, sont très appréciés des connaisseurs pour leurs nuances violacées mêlées au bleu et leur aspect légèrement trouble (on dit " ouaté " ou " nuageux "), qui " fixe " la richesse de la couleur. Ces deux provenances, aujourd'hui moins importantes en termes de quantités produites, restent néanmoins la référence, notamment pour les pierres anciennes. Plus loin dans l'échelle de valeur viennent les saphirs de Ceylan (actuel Sri Lanka), plus clairs, moins uniformes, et qui varient du gris bleuté au bleu pâle. Les saphirs de Thaîlande sont d'un bleu foncé presque noir.
Les principaux gisements se trouvent désormais au Sri Lanka et à Madagascar, mais aussi au Cambodge, en Thaïlande, en Birmanie et au Cachemire (c'est toujours là que les plus beaux saphirs du monde sont produits même s'ils sont plus rares). On trouve des gisements moins importants en Australie, au Nigeria, au Kenya, en Tanzanie (longtemps connue pour les saphirs "fantaisie", et notamment le " padparadsha " rose orangé, mais qui commence à produire aussi des couleurs bleues provenant d'un nouveau gisement), en Chine...

La plupart des grandes industries de taille sont situées dans la région de Chanthaburi en Thaïlande.


Un peu de poésie... les saphirs étoilés
Certains saphirs contiennent des aiguilles de rutile croisées à 60° qui leur donnent une propriété particulière et qui prête à rêver : taillés en cabochon, ils présentent un astérisme, c'est-à-dire un reflet en forme d'étoile à six branches particulièrement visible sous les rayons du soleil (mais aussi à la lumière artificielle). On leur donne donc le joli nom de " saphir étoilé ".
Les Anciens considéraient le saphir étoilé comme un talisman très puissant, une " bonne étoile " pour guider les voyageurs et les chercheurs de toutes sortes.

Suivant la finesse des rayons de l'étoile, (et bien sûr la couleur et la pureté) ils ont plus ou moins de valeur.

Mythes, symboles, bienfaits et croyances
Les Perses croyaient que la terre reposait sur un immense saphir dont la réflexion expliquait la couleur du ciel.

Il est vrai que sa couleur, celle du ciel ou du manteau de la Vierge, fait du saphir la pierre céleste et sacrée par excellence. Il est évoqué dans la Bible à plusieurs reprises.
Moise aurait reçu les dix commandements sur des tables de saphir...

Il symbolise donc la faveur divine, ce qui explique pourquoi il a toujours été très recherché par les rois et les grands prêtres. Le lapidaire de Louis IX prétendait que méditer sur un saphir conduisait l'âme à la contemplation des cieux. Comme l'améthyste, c'est une pierre épiscopale : au Moyen Age, il ornait les bagues des prélats de l'église mais aussi des souverains. Le pape Innocent III la choisit pour son anneau papal.

Plus largement, le saphir est la pierre de la foi, de la vérité, de la sincérité, de la confiance et de la fidélité. C'est une pierre d'espérance, qui apporte la fortune, protège contre les trahisons, et aide à résoudre les querelles. C'est sans doute pour cette raison qu'on l'offre si souvent à l'occasion de fiançailles...

Pour les bouddhistes également, le saphir invite à la concentration, à la méditation. Elle agit comme un talisman en protégeant de la malchance (et des rhumatismes !).

D'autres croyances plus ou moins fantaisistes existent sur les saphirs de couleur : le bleu foncé stimulerait la créativité, le vert porterait chance, le jaune aurait un pouvoir bénéfique sur la mémoire...

Comme le rubis, le saphir aurait des vertus médicinales. 'Pierre des yeux", il les préserve des poussières et des impuretés. On a cru longtemps qu'il protégeait des piqûres de scorpions et des morsures de serpents, ou avait le pouvoir de les guérir. Au 17ème siècle, on frictionnait les plaies des pestiférés avec un saphir bleu foncé ou vert.

Saphirs célèbres
Les saphirs célèbres sont généralement très gros, parfois sculptés, et certains portent même des noms...
Le plus gros saphir connu est une pierre de 2 302 carats, trouvée en Australie vers 1935, dans laquelle fut sculptée la tête du président américain Abraham Lincoln (1 318 carats).
L'Étoile Noire (2 097 carats), découverte aux États-Unis dans les années 1950, a été taillée pour représenter le buste du général Eisenhower (1 444 carats).
Autre saphir célèbre, le Star of India (563,35 carats), provenant du Sri Lanka, est visible au musée de New York.
Le Saphir Logan, taillé en coussin dans un cristal et serti en broche avec 20 diamants de 16 carats , a pris le nom de Mrs John Logan, sa propriétaire, qui en fait don à la Smithsonian Institution à Washington en 1960 où il est conservé aujourd'hui.
Egalement conservé à la Smithsonian Institution, Le Star of Bombay, un saphir étoilé de 182 carats, présente un astérisme remarquable.
Les rois de France ont possédé de très beaux saphirs, dont une belle pierre de 133 carats et le Ruspoli, saphir de Louis XIV (135,80 carats), trouvé au Bengale, visible au Muséum national d'histoire naturelle de Paris.
De nombreux et magnifiques saphirs ornent aussi les joyaux de la couronne britannique. C'est d'ailleurs la pierre que le prince Charles choisit d'offrir à la princesse Diana pour leurs fiançailles.

Associations
Le saphir est normalement la pierre de naissance du mois de Septembre. Sur quelques vieux grimoires (poussiéreux, bien sûr !) il est aussi associé au mois d'avril, et donc au signe du Taureau.

A qui offrir un saphir ?
A un natif de septembre ou d'avril donc, comme cadeau de naissance par exemple. A une personne aimée, voire à un ennemi avec qui l'on voudrait faire la paix (s'il s'agit d'un collaborateur, il risque d'être surpris, mais enfin, pourquoi pas !).
A un intellectuel porté sur la médiation, pour renforcer sa concentration, à une personne anxieuse, comme talisman...

Si vous n'avez pas reçu de saphir pour vos fiançailles comme la princesse Diana, vous en aurez peut-être pour vos 16 ans de mariage (noces de saphir).

En attendant, jetez donc un petit coup d'oeil à notre sélection, ou rendez-vous au Muséum d'Histoire Naturelle pour admirer le saphir de Louis XIV !

Aurore de Lignières

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